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The ‘Bharat Ratna’ of Athletics Didn’t Get His Due

जब मैंने अगस्त 2001 के पहले सप्ताह में मिल्खा सिंह, जो एक एथलेटिक्स के दिग्गज से कहीं अधिक थे, को उनके चंडीगढ़ स्थित घर के लैंडलाइन फोन पर अर्जुन पुरस्कार के लिए देर से चुने जाने पर उनकी प्रतिक्रिया प्राप्त करने के लिए फोन किया, तो उन्होंने अपना दिल बहला दिया, एक बिट राजनयिक होने के बिना।

उन्होंने पद्म भूषण का जिक्र करते हुए कहा, “मैं अर्जुन से बड़े पुरस्कार की उम्मीद कर रहा था क्योंकि मैंने 1959 में पद्मश्री जीता था और उसी साल 440 गज में राष्ट्रमंडल खेलों का स्वर्ण पदक जीता था।” और उन्होंने इसे एक ठोस, वैध कारण के साथ कहा। .

मिल्खा सिंह, जिनका शुक्रवार की रात 91 वर्ष की आयु में निधन हो गया, ने कहा कि वह “जीवन भर की उपलब्धि” के लिए पद्म भूषण से अधिक खुश होते। उस मामले के लिए, उनके स्थान पर अधिकांश लोगों ने एक से कम पुरस्कार स्वीकार करने से पहले कई बार सोचा होगा। पहले ही मिल गया है।

भारत सरकार द्वारा प्रदान किए जाने वाले पुरस्कारों से अपरिचित लोगों के लिए, पद्म श्री चौथा सर्वोच्च नागरिक सम्मान है और पद्म भूषण तीसरा सर्वोच्च नागरिक सम्मान है।

“मैं शुरू में सरकार से नाराज था क्योंकि इन दिनों अर्जुन पुरस्कार लगभग किसी को दिए जाते हैं, योग्यता के आधार पर नहीं। उन्हें ‘प्रसाद’ की तरह बांटा जा रहा है जबकि कुछ बहुत अच्छे एथलीटों के प्रदर्शन को मान्यता नहीं दी गई है।”

फिर, एक विराम के बाद, उन्होंने कहा था: “जब से अर्जुन पुरस्कार की घोषणा की गई है, मैं आभारी हूं।”

आप इन टिप्पणियों की अलग-अलग तरीकों से व्याख्या और विश्लेषण कर सकते हैं। या तो लोग मिल्खा सिंह की प्रतिक्रिया को उच्चस्तरीय कहेंगे, या बिना दिमाग का इस्तेमाल किए, उनकी सच्ची भावनाओं को व्यक्त करेंगे।

मुझे लगता है कि उनकी प्रतिक्रिया पूरी तरह से उचित थी। उसके कुछ कारण हैं।

सबसे पहले, वह भारतीय एथलेटिक्स में एक ट्रेंडसेटर और एथलीटों के लिए एक रोल मॉडल थे। उन्होंने 1960 के रोम ओलंपिक खेलों में 400 मीटर में चौथा स्थान हासिल करके आश्चर्यजनक रूप से उच्च मानक स्थापित किए, एक फोटो फिनिश में कांस्य को याद नहीं किया।

वह अर्जुन पुरस्कार को अस्वीकार करने में तार्किक और वैध रूप से सही था: वह एक पुरस्कार प्राप्त करने के लिए कैसे सहमत हो सकता था जिसे पद्म श्री से कम माना जाता था? उनका कद इतना बड़ा था कि वे खेल अधिकारियों के हुक्म या खेल की राजनीति के आगे झुक नहीं सकते थे।

दूसरा, मिल्खा सिंह मेरे प्रश्न का चतुराई से उत्तर दे सकता था, लेकिन उसने ऐसा नहीं किया क्योंकि वह राजनयिक नहीं था। उन्होंने अपने दिल की बात कहने का फैसला किया। उनके जवाब ने न केवल उनकी ईमानदारी और एक स्पष्ट विवेक को दर्शाया, बल्कि खेल पुरस्कारों के साथ उनकी वास्तविक भावनाओं को भी सामने लाया, जिन्हें उन्होंने लंबे समय तक दबाया होगा।

चार एशियाई खेलों का स्वर्ण, एक राष्ट्रमंडल खेलों का स्वर्ण, 38 वर्षों के लिए 400 मीटर राष्ट्रीय रिकॉर्ड और 26 वर्षों के लिए 400 मीटर एशियाई रिकॉर्ड जीतने वाले किसी व्यक्ति के लिए, देश के शीर्ष सम्मानों के लिए उसे अनुचित रूप से अनदेखा किया गया।

इसलिए, पद्म भूषण या किसी अन्य शीर्ष सम्मान की उम्मीद में उनकी निराशा पूरी तरह से वैध थी। सबसे दुर्भाग्यपूर्ण बात यह है कि एक के बाद एक राष्ट्रीय सरकारों ने उनकी उपेक्षा की।

इसके अलावा, मिल्खा सिंह को 2002 में शुरू किए गए खेल और खेलों में लाइफटाइम अचीवमेंट के लिए ध्यानचंद पुरस्कार के लिए शायद कभी नहीं माना गया था। उन्होंने इस पुरस्कार के लिए योग्यता प्राप्त की, लेकिन शायद लगातार चयन समितियों को लगा कि यदि नामांकित किया गया, तो वे इस पुरस्कार को भी अस्वीकार कर सकते हैं। लेकिन आप कभी नहीं जानते, हो सकता है कि उन्होंने इसे स्वीकार कर लिया हो, अगर चुना जाता।

उन्होंने कार्डिफ में 1958 के राष्ट्रमंडल खेलों में 440 गज की दौड़ में स्वर्ण पदक जीता था। और फिर उन्होंने रोम ओलंपिक में उस सपने की 400 मीटर दौड़ लगाई। अगर 1961 में शुरू किए गए अर्जुन पुरस्कारों के लिए विजेताओं को चुनने वाले लोग ईमानदार होते, तो वह अपनी उपलब्धियों और प्रदर्शन के आधार पर, अपने पहले वर्ष में ही एक स्वचालित विजेता होते।

लेकिन किसी ने, कहीं न कहीं साधारण और साधारण फौजी के साथ खेल खेला, और उसे वह हक नहीं दिया जिसके वह पूरी तरह से हकदार थे।

1961 में अर्जुन पुरस्कार जीतने वालों पर एक नज़र डालने से आपको अंदाजा हो जाएगा कि मिल्खा सिंह को पुरस्कार क्यों नहीं मिला, क्योंकि उनकी उपलब्धियाँ उन 20 में से किसी से कम नहीं थीं।

ऐसा भी नहीं है कि वह उस बड़ी पुरस्कार राशि के लिए तरस रहा था जो उन दिनों अर्जुन पुरस्कार देती थी। 1961 में, इसने 24 महीनों के लिए केवल 200 रुपये का मासिक वजीफा, अर्जुन की एक कांस्य प्रतिमा और एक स्क्रॉल किया। इसे दूसरे तरीके से कहें तो निशानेबाज और राजकुमार कर्णी सिंह जैसे 20 खिलाड़ियों में से कुछ जिन्हें अर्जुन पुरस्कार से सम्मानित किया गया था, उन्हें वास्तव में उस पैसे की जरूरत नहीं थी।

दिलचस्प बात यह है कि 1961 के विजेताओं में से छह ने टीम स्पोर्ट का प्रतिनिधित्व किया। दूसरी ओर, मिल्खा सिंह ने एक व्यक्तिगत खेल का प्रतिनिधित्व किया, जिसमें निश्चित रूप से टीम खेल की तुलना में बहुत अधिक प्रयास और भार की आवश्यकता थी।

इसके अलावा, उन्होंने रोम में बार को इतना ऊंचा कर दिया था कि उनका नाम अर्जुन पुरस्कारों की सूची में सबसे पहले लिखा जाना चाहिए था।

इसके बजाय, डिकैथलीट/हर्डलर गुरबचन सिंह रंधावा को 1961 में अर्जुन से सम्मानित होने वाले एकमात्र एथलीट के रूप में चुना गया था। दिलचस्प बात यह है कि उनकी सबसे बड़ी उपलब्धियां पुरस्कार के बाद के वर्षों में आईं। 1962 के एशियाई खेलों में, उन्होंने प्रसिद्ध रूप से डेकाथलॉन स्वर्ण जीता। और 1964 के टोक्यो ओलंपिक खेलों में, उन्होंने 110 मीटर बाधा दौड़ में 14.0 सेकंड के समय के साथ पांचवां स्थान हासिल किया।

इसका मतलब यह नहीं है कि मिल्खा सिंह को चुना जाना चाहिए था और रंधावा को नजरअंदाज कर दिया गया था। बात यह है कि यदि 20 को चुना जाता तो 21 को चुनने में कोई बुराई नहीं होती। दोनों को एक ही वर्ष में सम्मानित किया जा सकता था। यही न्याय होता। शायद, मिल्खा सिंह के पास उनका समर्थन करने के लिए लोग नहीं थे कि कब और कहाँ यह मायने रखता है।

हालाँकि, जब वर्षों बाद, मिल्खा सिंह ने कहा कि वह अर्जुन पुरस्कार स्वीकार नहीं करेंगे, तो उन्हें कुछ प्रमुख एथलीटों से तुरंत समर्थन मिला, और उनमें से कुछ ने कहा कि वे भी विरोध में अपने पुरस्कार वापस कर देंगे।

भारत के पूर्व हॉकी कप्तान बालकिशन सिंह, जिन्होंने कोच के रूप में भारतीय पुरुष टीम को 1980 के ओलंपिक स्वर्ण के लिए निर्देशित किया, और मुक्केबाज गुरचरण सिंह, जो 2000 सिडनी ओलंपिक में कांस्य से चूक गए, मिल्खा सिंह के समर्थन में जबरदस्ती आने वाले प्रमुख थे और कहा वे भी अपने पुरस्कार वापस करने के लिए तैयार थे।

गुरचरण को 1999 में अर्जुन पुरस्कार और 2000 में बालकिशन को मिल्खा सिंह की तरह बहुत देर हो चुकी थी।

और भी कई एथलीट रहे होंगे जिन्होंने अपने दिल की गहराई में मिल्खा का समर्थन किया होगा, लेकिन खुलकर सामने नहीं आए। इसका एक कारण यह भी हो सकता है कि मिल्खा सिंह ने तत्कालीन खेल मंत्री उमा भारती को पत्र लिखने के अलावा अर्जुन को अस्वीकार करते हुए यह भी आरोप लगाया था कि प्रधान मंत्री कार्यालय (पीएमओ), अटल बिहारी वाजपेयी उस समय सत्ता में थे, उन्होंने “हस्तक्षेप” किया और खेल को प्रभावित किया। पुरस्कार पीएमओ ने आरोप से इनकार किया था।

अर्जुन पुरस्कार प्रकरण को छोड़कर, मिल्खा सिंह ने चुपचाप जीवन व्यतीत किया। वह एक साधारण व्यक्ति थे, और मुखर या कूटनीतिक नहीं थे। कई मायनों में वह और क्रिकेट के दिग्गज बिशन सिंह बेदी किसी भी गलत काम को स्वीकार नहीं करने और अन्याय के खिलाफ आवाज उठाने के लिए कुछ विशेषताओं को साझा करते हैं। दोनों ने कुदाल को कुदाल कहा।

मिल्खा सिंह उस खेल को अच्छी तरह जानते थे जिसका वह अभ्यास करते थे। इसके अलावा, उन्होंने कुछ समय खेल प्रशासन में बिताया और कुछ गोल्फ खेला – अपने गोल्फर बेटे जीव के लिए धन्यवाद। उनकी कमजोरी उनका मजबूत बिंदु था – बहुत सीधा और कुंद।

ऐसा कहने के लिए, मिल्खा सिंह और बेदी जैसे लोग भारतीय खेलों में मिसफिट हैं, क्योंकि वे बिना किसी डर या नतीजों की परवाह किए अपने मन की बात कहते हैं। और ऐसे लोग भी हैं जो द्वेष रखते हैं और अपने तरीके से बदला लेते हैं। मिल्खा सिंह को भी शायद बेदी की तरह भुगतना पड़ा, जो कभी भारतीय क्रिकेट बोर्ड के नीली आंखों वाले लड़के नहीं थे।

संयोग से, मिल्खा सिंह की तरह, बेदी को भी पद्म श्री से उच्च सरकारी पुरस्कार के लिए नहीं चुना गया है, हालांकि उन्हें कई अन्य क्रिकेट पुरस्कार मिले, जैसे कि 2009 में अंतर्राष्ट्रीय क्रिकेट परिषद के हॉल ऑफ फेम में शामिल होना।

भले ही वे अच्छी-खासी प्रशंसाओं से वंचित रहे हों, लेकिन अंदर ही अंदर वे अपनी अंतरात्मा के खिलाफ न जाने से बहुत संतुष्ट होंगे। और यही वास्तव में मायने रखता है।

उन्हें प्यार करें या नफरत, मिल्खा सिंह और बेदी दोनों ही उस खेल के ‘भारत रत्न’ बने हुए हैं, जिसे उन्होंने उत्कृष्टता के लिए चुना है।

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